The wolf (Canis lupus signatus) is one of the banners of the endemic Iberian fauna of our country. In September it will enter the List of Wild Species under the Special Protection Regime (LESRPE), so its hunting will be prohibited.

Photo Ángel M. Sánchez, researcher at the Life Sciences department of the University of Alcalá de Henares, is also the volunteer director of the Iberian Lobo Census. This citizen project published a manifesto for the wolf to be included in the list and has been collecting scientific data on the populations for years.

Why is it necessary for the wolf to enter the list?

It does not make sense that the Iberian wolf, in a kind of ‘zoological racism’, does not have the maximum degree of protection due to its relevance as a flagship species – essential for the proper functioning and good health of Iberian ecosystems. This has already happened with the brown bear, the lynx, the raptors or the modest herpetos, without going any further, for many years.

What is your situation in neighboring countries?

In Portugal the wolf has been strictly protected since the eighties. Furthermore, these animals, which are mostly cross-border, are endowed with significant public funds from the European Union for their conservation. However, dozens are killed every year during the hunting season as soon as they cross the border line with Spain. This situation is both ecological and economic nonsense. European public funds are being wasted conscientiously year after year, killing cross-border wolves in Spain whose conservation has been subsidized with public money.

And in France?

The French have a much smaller population than Spain, with approximately 500 wolves, and hunting is prohibited. However, due to livestock pressures – the livestock and hunting lobbies are even more powerful than here – approximately between 100 and 150 individuals are killed every year, and they intend to increase this in the near future.

What reasons lead various northern regions to oppose its protection?

The reasons why Galicia, Asturias, Cantabria, Castilla y León, among others, oppose, are purely economic and political. What the governments of these Autonomous Communities forget is that the agricultural and livestock sector receives important European subsidies from the CAP that carry clear environmental commitments for the conservation of habitats and biodiversity, the conservation of the wolf among them. It should not be possible to collect these aid if at the same time pressures to hunt these species, often to the point of extinction, as is the case in the Asturian Cuera mountain range.

In what way does its presence in the mountains affect farmers?

Wolf attacks, many of them false or not properly assessed to avoid conflict, affect less than 1% of the Spanish cattle herd. This would be perfectly rectifiable with the determined action of the administrations and, above all, with the implementation of adequate preventive or dissuasive measures by professionals in the livestock sector.

How does the wolf favor the balance and biodiversity of the territory?

The importance of large predators like wolves in ecosystems is vital. They control the population size of their prey species, the wild ungulates, which in overpopulation can negatively influence the vegetation. Likewise, they limit the presence of mesopredators such as foxes, which also negatively influence other species such as partridges or rabbits when their populations increase. But, in addition, they trigger beneficial processes called “trophic cascades”. That is, they even contribute to the protection against the erosion of riverside banks, by reducing the browsing pressure of herbivores and favoring the growth of arboreal vegetation.
On the other hand, they favor the generation of nutrient concentration zones in the areas where they devour their prey. This is without counting on their contribution as ecosystem health workers, since they reduce the spread of diseases that affect human health and that of their livestock. Large predators, such as the wolf, are essential for the functioning of ecosystems.
Iberian wolf trail. / Ángel M. Sánchez (Iberian Wolf Census) Iberian Wolf Trail. / Ángel M. Sánchez (Iberian Wolf Census).

What parameters has the scientific committee taken into account to include them in a protection regime?

The main conservation problem for the wolf population in the Iberian Peninsula is represented by its population isolation and with it, the scarce genetic variability of the species compared to populations in other areas where it has not been subjected to so much human pressure. In the 70s of the 20th century, the species was subjected to tremendous population stress due to hunting, legal and illegal, poisoning or through the so-called Harmful Animal Extinction and Game Protection Boards. It was in serious danger of extinction.

There was a genetic bottleneck whereby a few surviving individuals, even related individuals, gave rise to the current population, of many more individuals, but very impoverished genetics. The current conservation status of the species, due to low genetic variability, is very delicate.

How does little genetic variability affect the species?

It implies less adaptability to environmental changes and, thus, endangers the entire population due to the arrival, for example, of a disease. If, in the coming years, the development of safe biological corridors for the wolf is not favored, allowing the entry of new Central European genetics through the Pyrenees and their subsequent dispersal throughout the peninsula, in addition to prohibiting their hunting and including the species in the list, the Iberian wolf would again be seriously threatened with extinction in the coming decades.
He captains a wolf census project in Spain. Why is there no systematic monitoring and databases of the species if the territory of the Peninsula is not so wide?

There is no interest on the part of the different autonomous governments with the presence of wolves and there is a kind of legal limbo for the protection of the species. These are superior goods of common interest that can hardly be adequately protected without the collaboration of different countries. Much less in the case of regions of the same State with different laws and management discrepancies.

Is it difficult to keep track of the herds?

The dynamics of the species itself is very complex and requires years of meticulous and hard work. In this way it would be possible to collect the appropriate data that, after analysis, would allow a scientific management of the wolf in Spain. This does not happen and everything is done according to estimates, more or less at the convenience of the Administration. Today more than ever a unified legislation is necessary to be able to adequately protect this species and thus be able to ensure its future, which in no case is.

What are the latest estimates that you have made of the current population?

The latest national estimate corresponds to the years 2012 and 2014. It is concluded that in Spain there would be 297 herds. The number is made taking into account estimates, so in no case would it be exact. Even so, the wolf is increasingly restricted in the northwest peninsula. It has no dispersal capacity towards its southern historical territories from where it has recently become extinct, such as Andalusia, Extremadura or Montes de Toledo. Nor where their populations have decreased until they almost disappear (Salamanca, Soria, Guadalajara, the Basque Country, etc.).

In what real situation are they then?

We do not agree with the average size of the official herd, of 8 to 10 individuals or family group, but rather the most real, of 3 to 5 individuals per herd, which is verified in the field and in recent scientific studies. In this way, the population figures that are used to justify the controls of the species would be much lower in reality and would be close to 1,000 or 1,500 wolves at the most.

It is also necessary to consider the enormous unnatural mortality of the species, which is what prevents it from spreading towards its historical territories. This is more or less equal to or even greater than the recruitment rate of the species [number of young individuals entering the population].

Distribution map drawn up in 2018. It shows that the wolf has disappeared from huge areas of territory, restricting itself to the NW of the peninsula. The situation, 3 years later, is even worse, according to the authors. / Iberian Wolf Census Distribution map drawn up in 2018. It is observed that the wolf has disappeared from huge extensions of territory, being restricted to the NW of the peninsula. The situation, 3 years later, is even worse, according to the authors. / Iberian Wolf Census.

What contributions does its reintroduction have?

There is a well-known video on YouTube, as well as several articles that perfectly describe all these beneficial trophic waterfalls that have triggered the reintroduction, for example, in 1995 of wolves in Yellowstone National Park in the USA and the rapid changes that have taken place. produced in a degraded ecosystem.

It also has an undeniable cultural and historical value and can represent an important sustainable economic resource, such as tourism, for the degraded and depopulated rural areas where it usually inhabits.

How do you see the future of the species?

The inclusion of the wolf in this list, without a doubt, improves the current conservation situation in Spain, which is really bad. Although if it is going to allow population controls as before, we will have a situation similar to that which occurs in Autonomous Communities and provinces to the North or South of the Duero, where the wolf is protected and is not a hunting species and it continues to be killed by dozens every year.

The Ministry for Ecological Transition must be brave and take the step to legislatively equate the wolf with other emblematic species of our fauna. Private actors and interested parties cannot continue deciding and negatively influencing the conservation of our Common Natural Heritage. Finally, the creation of safe corridors (without hunting), both within Spanish territory, as well as pan-European ones, should be favored to favor genetic exchange. between the different subpopulations. Iberian wolf populations are probably the most isolated and with the least genetic variability in all of Europe.

“El lobo debe equipararse legislativamente con otras especies emblemáticas de nuestra fauna” | El Espanol

A partir del 25 de septiembre el lobo entrará en la lista de protección especial que prohibirá su caza en España.

By Eva Rodríguez
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El lobo (Canis lupus signatus) es uno de los estandartes de la fauna ibérica endémica de nuestro país. En septiembre entrará en el Listado de Especies Silvestres en Régimen de Protección Especial (LESRPE), por lo que su caza pasará a estar prohibida.

Photo Ángel M. Sánchez, investigador del departamento Ciencias de la Vida de la Universidad de Alcalá de Henares, es además el director voluntariado del Censo Lobo Ibérico. Este proyecto ciudadano publicó un manifiesto para que se incluyese al lobo en el listado y lleva años recopilando datos científicos de las poblaciones.

¿Por qué es necesario que el lobo entre en la lista?

No tiene sentido que el lobo ibérico, en una suerte de ‘racismo zoológico’, no tenga el máximo grado de protección por su relevancia como especie bandera —indispensable para el correcto funcionamiento y la buena salud de los ecosistemas ibéricos—. Esto ya ocurre con el oso pardo, el lince, las aves rapaces o los modestos herpetos, sin ir más lejos, desde hace muchos años.

¿Cuál es su situación en los países vecinos?

En Portugal el lobo lleva protegido estrictamente desde los años ochenta. Es más, estos animales, que en su gran mayoría son transfronterizos, están dotados con importantes fondos públicos de la Unión Europea para su conservación. Sin embargo, mueren todos los años a decenas durante la temporada de caza en cuanto cruzan la raya fronteriza con España. Esta situación es un sinsentido ecológico y también económico. Se están dilapidando a conciencia fondos públicos europeos año tras año, matando lobos en España transfronterizos cuya conservación ha sido subvencionada con dinero público.

¿Y en Francia?

Los franceses cuentan con una población mucho menor que la de España, con aproximadamente 500 lobos, y está prohibida la caza. Sin embargo, por presiones ganaderas —los lobbies ganaderos y cinegéticos son aún más poderosos que aquí—, todos los años se matan aproximadamente entre 100 y 150 individuos, y pretenden incrementarlo en un futuro próximo.

¿Qué razones llevan a que varias regiones del norte se opongan a su protección?

Los motivos por los que Galicia, Asturias, Cantabria, Castilla y León, entre otras, se oponen, son puramente económicos y políticos. De lo que se olvidan los gobiernos de esas Comunidades Autónomas es de que el sector agroganadero cobra importantes subvenciones europeas de la PAC que conllevan claros compromisos ambientales de conservación de hábitats y biodiversidad, la conservación del lobo entre ellos. No se debería poder cobrar estas ayudas si a la vez se presiona para poder cazar estas especies, muchas veces hasta la extinción, como sucede en la sierra de Cuera asturiana.

¿De qué forma repercute en los ganaderos su presencia en los montes?

Los ataques del lobo, muchos de ellos falsos o no debidamente peritados para evitar conflictividad, afectan a menos del 1 % de la cabaña ganadera española. Esto sería perfectamente subsanable con la actuación decidida de las administraciones y, sobre todo, con la implementación de adecuadas medidas preventivas o disuasorias, por parte de los profesionales del sector ganadero.

¿Cómo favorece el lobo al equilibrio y la biodiversidad del territorio?

La importancia de los grandes depredadores como los lobos en los ecosistemas es vital. Controlan el tamaño poblacional de sus especies presa, los ungulados silvestres, que en sobrepoblación pueden influir negativamente sobre la vegetación. Asimismo, limitan la presencia de mesodepredadores como los zorros, que también influyen negativamente sobre otras especies como perdices o conejos cuando aumentan sus poblaciones. Pero, además, desencadenan procesos beneficiosos denominados “cascadas tróficas”. Es decir, contribuyen incluso a la protección contra la erosión de bancos ribereños, al disminuir la presión de ramoneo de los herbívoros y favorecer el crecimiento de vegetación arbórea.
Por otro lado, favorecen la generación de zonas de concentración de nutrientes en las áreas donde devoran a sus presas. Eso sin contar con su contribución como sanitarios del ecosistema, ya que disminuyen la propagación de enfermedades que redunda en la propia salud humana y la de su ganado. Los grandes depredadores, como el lobo, son indispensables para el funcionamiento de los ecosistemas.
Sendero del lobo ibérico. / Ángel M. Sánchez (Censo Lobo Ibérico)Sendero del lobo ibérico. / Ángel M. Sánchez (Censo Lobo Ibérico).

¿Qué parámetros ha tenido en cuenta el comité científico para incluirlos en un régimen de protección?

El principal problema de conservación para la población de lobos en la península ibérica lo representa su aislamiento poblacional y con ello, la escasa variabilidad genética de la especie comparada con poblaciones de otras zonas donde no ha sido sometida a tanta presión humana. En los años 70 del siglo XX, la especie fue sometida a un tremendo estrés poblacional debido a la caza, legal e ilegal, a los envenenamientos o mediante las llamadas Juntas de Extinción de Animales Dañinos y Protección de la Caza. Estuvo en grave peligro de extinción.

Hubo un cuello de botella genético por el que unos pocos individuos supervivientes, incluso emparentados, dieron lugar a la población actual, de muchos más individuos, pero genética muy empobrecida. El estado de conservación de la especie en la actualidad, debido a una escasa variabilidad genética, es muy delicado.

¿Cómo afecta a la especie que exista poca variabilidad genética?

Implica una menor adaptabilidad a los cambios ambientales y, con ello, pone en peligro a toda la población ante la llegada, por ejemplo, de una enfermedad. Si en los próximos años, no se favorece el desarrollo de corredores biológicos seguros para el lobo, que permitan la entrada de nuevas genéticas centroeuropeas a través de los Pirineos y su posterior dispersión a nivel peninsular, además de prohibir su caza e incluir a la especie en el listado, el lobo ibérico se vería de nuevo seriamente amenazado de extinción en las próximas décadas.
Capitanea un proyecto de censo de lobos en España. ¿Por qué no hay un seguimiento sistemático y unas bases de datos de la especie si el territorio de la Península no es tan amplio?

No hay interés por parte de los diferentes gobiernos autonómicos con presencia de lobo y existe una especie de limbo legal de protección de la especie. Se trata de bienes superiores de interés común que apenas pueden protegerse adecuadamente sin la colaboración de los diferentes países. Mucho menos tratándose de regiones del mismo Estado con diferentes legislaciones y discrepancias de gestión.

¿Es difícil seguir el rastro de las manadas?

La dinámica de la propia especie es muy compleja y requiere un trabajo meticuloso y esforzado de años. De esta forma se conseguirían recoger los datos adecuados que, tras su análisis, permitirían una gestión científica del lobo en España. Esto no ocurre y todo se hace según estimaciones, más o menos a conveniencia de la Administración. Hoy más que nunca es necesaria una legislación unificada para poder proteger adecuadamente a esta especie y de este modo poder asegurar su futuro, que en ningún caso lo está.

¿Cuáles son las últimas estimaciones que han hecho de la población actual?

La última estimación nacional corresponde a los años 2012 y 2014. Se concluye que en España habría 297 manadas. El número se hace teniendo en cuenta estimaciones, así que en ningún caso sería exacto. Aun así, el lobo está cada vez más restringido en la franja noroeste peninsular. No tiene capacidad alguna de dispersión hacia sus territorios históricos meridionales de donde se ha extinguido recientemente, como Andalucía, Extremadura o Montes de Toledo. Tampoco donde han disminuido sus poblaciones hasta casi desaparecer (Salamanca, Soria, Guadalajara, País Vasco, etc.).

¿En qué situación real se encuentran entonces?

No estamos de acuerdo con el tamaño medio de manada oficial, de 8 a 10 individuos o grupo familiar, sino del más real, de 3 a 5 individuos por manada, que se constata en campo y en estudios científicos recientes. De esta forma, las cifras poblacionales que se utilizan para justificar los controles de la especie serían mucho menores en realidad y se acercarían a los 1.000 o 1.500 lobos como máximo.

Hay que considerar además la enorme mortalidad no natural de la especie que es la que impide que se disperse hacia sus territorios históricos. Esta es más o menos igual o incluso mayor que la tasa de reclutamiento de la especie [número de ejemplares jóvenes que se incorporan a la población].

Mapa de distribución elaborado en 2018. En él se observa que el lobo ha desaparecido de enormes extensiones de territorio, restringiéndose al NW peninsular. La situación, 3 años después, es incluso peor, según los autores. / Censo Lobo IbéricoMapa de distribución elaborado en 2018. En él se observa que el lobo ha desaparecido de enormes extensiones de territorio, restringiéndose al NW peninsular. La situación, 3 años después, es incluso peor, según los autores. / Censo Lobo Ibérico.

¿Qué aportaciones tiene su reintroducción?

Existe un video muy conocido en YouTube, así como diversos artículos que describen a la perfección todas estas cascadas tróficas beneficiosas que ha desencadenado la reintroducción, por ejemplo, en 1995 de los lobos en el Parque Nacional Yellowstone en USA y los rápidos cambios que se han producido en un ecosistema degradado.

Tiene además un valor cultural e histórico innegable y puede representar un importante recurso económico sostenible, como el turismo, para las zonas rurales degradadas y despobladas donde suele habitar.

¿Cómo ve el futuro de la especie?

La inclusión del lobo en este listado, sin duda, mejora la situación actual de conservación en España, que es realmente mala. Aunque si va a permitir los controles poblacionales como hasta ahora, tendremos una situación similar a la que se produce en Comunidades Autónomas y provincias al Norte o el Sur del Duero, donde el lobo está protegido y no es especie cinegética y se le continúa matando por decenas todos los años.

El Ministerio para la Transición Ecológica debe ser valiente y dar el paso para equiparar legislativamente al lobo con otras especies emblemáticas de nuestra fauna. Actores privados e interesados no pueden seguir decidiendo e influyendo negativamente sobre la conservación de nuestro Patrimonio Natural Común. Por último, se debe favorecer la creación de corredores seguros (sin caza), tanto dentro del territorio español, como paneuropeos, para favorecer el intercambio genético entre las diferentes subpoblaciones. Las poblaciones de lobo ibérico son probablemente las más aisladas y de menor variabilidad genética de toda Europa.

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